Etta James

Etta werd geboren als Jamesetta Hawkins. Haar moeder was toen pas 14, de vader onbekend. Haar moeder was nogal uithuizig (door Etta 'The Mystery Lady' genoemd ) en Jamesetta werd opgevoed door verschillende pleegouders, waaronder Sarge en Mama Lu. Sarge creëerde een levenslange aversie tegen zingen op commando. Tijdens pokerpartijtjes met veel drank werd Jamesetta uit bed gehaald en gedwongen, ook met slaag, te zingen voor zijn vrienden. In 1950 als Mama Lu sterft neemt haar eigen moeder de opvoeding over. Ze luistert in die tijd veel naar doo-wopgroepen en vormt The Creolettes, een meisjesgroep. Op haar 14e ontmoet ze Johnny Otis en Otis neemt The Creolettes onder zijn vleugels en helpt hen, na een naamswijziging in The Peaches en die van Jamesetta Hawkins in Etta James, aan een platencontract.
In 1955 brengt Etta een zgn. 'answer song' uit 'Dance With Me, Henry' (aanvankelijk 'Roll With Me, Henry' geheten, maar uit angst voor censuur wordt die titel gewijzigd), een antwoord op Hank Ballard's 'Work With Me, Annie', dat een eerste plaats behaalt in de Hot Rhythm & Blues Tracks chart. De naam van de groep is gevestigd als ze de openingsact mogen zijn op een tournee van Little Richard. Daarna verlaat James de Peaches en heeft zij nog een hit met het nummer 'Good Rockin' Daddy'. Verder succes blijft uit en Etta tekent daarna een contract met Chess Records. Daar raakte ze bevriend met Harvey Fuqua, de oprichter van The Moonglows. Kort daarna ontmoet zij B.B. King met wie zij een kortstondige relatie heeft. Eén van zijn meest bekende nummers, 'Sweet Sixteen', zou over die relatie gaan.
De eerste twee singles op Chess zijn duetten met Harvey Fuqua. Haar eerste solosingle is 'All I Could Do Was Cry' dat een 2e plaats bereikt in de R&B charts. Platenbaas Leonard Chess zag in haar een mogelijkheid de scheidslijn tussen r&b en pop te overbruggen, waardoor haar opnamen door hem werden overgoten met strijkers. Een eerste probeersel 'My Dearest Darling' bereikt een 5e plaats in de R&B charts. In diezelfde tijd zingt Etta ook de achtergrondvocalen van Chuck Berry's 'Living in The USA'.
In 1960 verschijnt haar debuutalbum 'At Last' met daarop toekomstige klassiekers als 'I Just Want To Make Love To You' en 'A Sunday Kind Of Love'. Het titelnummer van dit album, dat haar herkenningsmelodie zou blijven, bereikt een 2e plaats in de R&B charts en een 47e in de Billboard Top 100. Geleidelijk aan incorporeerde Etta meer gospelelementen in haar muziek. 'Something's Got A Hold On Me' dat ook een grote hit was, weerspiegelde dat. In 1963 heeft zij opnieuw groot succes met 'Pushover' en brengt zij het live album 'Etta James Rocks The House' uit. Slechts kleine hitjes volgen en haar carrière raakt enigszins in het slop. Een periode van stilte volgt tot zij in 1967 haar platen gaat opnemen in de Fame Studios in Muscle Shoals. Haar repertoire wordt dan een stuk steviger. Haar comebackhit 'Tell Mama', is een single met een dubbele a-kant, want de b-side is 'I'd Rather Go Blind'. Een nummer dat veel gecoverd wordt en dat zij samen met Ellington Jordan schreef, maar waarvan ze de credits aan haar toenmalige partner Billy Foster geeft. Otis Redding's 'Security' wordt haar volgende single.
Etta wordt opnieuw een veel gevraagde concertartiest, maar nooit meer op het niveau van haar succes in de vroege jaren 60. Ze blijft hits scoren in de R&B charts en experimenteert met rock en funk, zoals op haar album 'Etta James' in 1973 dat genomineerd wordt voor een Grammy. Er volgen nog drie albums en eind jaren 70 is Etta ook de openingsact voor een tournee van The Rolling Stones. Daarna verlaat Etta het Chess label en neemt, strijdend tegen alcoholisme en drugsmisbruik, tien jaar lang geen platen op.
In 1987 doet Etta mee aan de film 'Hail! Hail! Rock & Roll', een eerbetoon van Keith Richards aan Chuck Berry, dat helaas ook laat zien wat een nare man Chuck Berry is. In 1989 brengt zij het door Barry Beckett geproduceerde album ´Seven Year Itch´ uit. Een tweede album in 1989, eveneens door Barry geproduceerd, volgt. Eveneens in 1989 wordt een live concert van haar op film opgenomen met gastartiesten als Albert Collins en Joe Walsh, ´Jazzvisions: Jump The Blues Away'. In 1992 brengt zij het album 'The Right Time' uit en wordt zij een jaar later opgenomen in de Rock 'n Roll Halll Of Fame.
In 1994 krijgt zij een Grammy voor haar een jaar eerder uitgebrachte tribute aan Billie Holiday, 'Mystery Lady, Songs of Billie Holiday'. Een boek over haar leven, 'A Rage To Survive', verschijnt in 2005. Het nummer 'I Just Want To Make Love To You' dat wordt gebruikt in een reclamefilmpje in Engeland wordt opnieuw uitgebracht op single en wordt een Top Tien hit. In 2004 behaalt zij een 62e plaats in de lijst van 100 Grootste Artiesten Allertijden van het blad Rolling Stone. In de tussentijd verschijnen ook nieuwe albums en voor haar album 'Let's Roll' uit 2005 ontvangt zij een Grammy voor beste hedendaagse blues album.
In 2008 wordt de film 'Cadillac Records' uitgebracht. Een film die losjes is gebaseerd op de opkomst en ondergang van het Chesslabel. Beyoncé speelt daarin de rol van Etta James. Niet alles in de film klopt. De single At Last' is in tegenstelling tot wat de film beweert geen groot succes in de popcharts en Leonard Chess en Etta hadden ook geen relatie met elkaar. Kennelijk is Etta niet helemaal tevreden met de film, want als Beyoncé Etta's 'At Last' zingt op de inauguratie van Barack Obama laat Etta zich daar zeer negatief over uit. Later zou zij toegeven dat zij teleurgesteld was dat zij niet zelf was uitgenodigd om 'At Last' te zingen en dat zij het zeker beter had gezongen. In 2010 wordt bekend gemaakt dat Etta leidt aan dementie. In 2011 verschijnt haar laatste album 'The Dreamer'. Dat jaar wordt ook bekendgemaakt dat zij aan een terminale vorm van leukemie leidt. Zij overlijdt op 20 januari 2012, drie dagen na de dood van haar ontdekker Johnny Otis en 36 dagen voor haar vaste begeleider Red Holloway.

25 1 38 - 20 1 12